Nintendo Switch är en stationär spelkonsol som också kan spelas portabelt – inte en portabel spelkonsol som kan kopplas in i tv-apparaten. Distinktionen kan tyckas liten, men den är intressant att ha i åtanke när man funderar på hur Nintendos konsolutbud kommer att förändras under de närmaste åren. Inte minst när det gäller deras snart sex år gamla bärbara spelkonsol: Nintendo 3DS.

När det först började ryktas om att Nintendos nästa spelkonsol skulle vara både stationär och portabel utgick många från att konsolen skulle bli Nintendos enda spelkonsol. Ersättaren till både Wii U och Nintendo 3DS – en konsol to rule them all. Det kändes som en rimlig slutsats. Att Wii U skulle försvinna in i historieböckerna var en självklarhet. Nintendo 3DS blev så småningom en framgång av respektabla mått för Nintendo, men det kändes inte särskilt troligt att Nintendo skulle fortsätta stödja den med spel och hårdvarurevisioner samtidigt som de försöker få fart på deras nya konsol.

Med bara drygt en månad kvar till lanseringen av Nintendo Switch så verkar det som att det är precis vad Nintendo kommer att göra. Reggie Fils-Aime, chef för Nintendo of America, diskuterade nyligen deras planer för Nintendo 3DS i en intervju med Polygon:

“Our intention has always been to have Nintendo 3DS and 2DS side by side with the Switch,” sa han. “It’s great that we have even more momentum [med 3DS] than we anticipated, but it’s always been our position to have these two products side by side.”

Nintendo 3DS rider fortfarande på Pokémon Sun/Moon-vågen från förra året, och Reggies kommentar om hur de själva blev överraskade av konsolens fortsatta popularitet ligger väl i linje med rapporter om slutsålda 3DS-enheter runt årsskiftet.

Med tanke på hur många som köpte sitt första Nintendo 3DS i slutet av förra året så är det inte konstigt att Nintendo är ovilliga att diskutera eventuella planer för att pensionera konsolen. Något slags känsla för timing har ändå företaget. Men Nintendo 3DS är nästan sex år gammal, vilket innebär att den börjar närma sig den ålder då Nintendo vanligtvis introducerar en ersättare. Nintendo 3DS tillkännagavs fem och ett halvt år efter att Nintendo DS släpptes. Om Nintendo 3DS hade följt samma tidsplan så hade vi introducerats till dess uppföljare i september förra året.

Nintendos bärbara utbud står inför ett vägskäl. I mina ögon har företaget tre vägar att välja mellan:

  1. Fortsätt stödja Nintendo 3DS med nya spel på obestämd tid. Eventuell ny hårdvara skulle vara i stil med New Nintendo 3DS – mindre förbättringar av prestanda och batteritid. Nya spel skulle fortsätta vara kompatibla med de äldre, mindre kraftfulla versionerna av konsolen.
  2. Introducera en helt ny bärbar spelkonsol som ersättare till Nintendo 3DS. Skulle den behålla de två skärmarna som introducerades med Nintendo DS, eller skulle det bli en helt ny formfaktor? Det senare alternativet skulle leda till att den förlorade bakåtkompatibilitet med majoriteten av titlarna till Nintendo DS och 3DS. Nintendo skulle också behöva positionera sin nya bärbara konsol gentemot Switch – som ju också ska vara bärbar.
  3. Låt Nintendo 3DS rida Pokémon Sun/Moon-vågen till sin ände, och överge sedan konsolen till förmån för Nintendo Switch. Framtida Switch-revisioner kommer troligtvis att utöka batteritiden ytterligare, vilket skulle göra den mer attraktiv som en bärbar spelkonsol.

Nintendos strategi för hårdvara har inte varit förutsägbar på många år, och just nu känns alla tre alternativ ovan mer eller mindre lika sannolika. Nintendo 3DS är en populär konsol med en stor kundkrets, och att Pokémon Sun/Moon knuffade ner Call of Duty: Infinite Warfare från toppen av försäljningslistorna visar att konsolens ålder inte nödvändigtvis är ett hinder.

Samtidigt är Nintendo Switch en oerhört viktig satsning för företaget. De har investerat enorma mängder pengar och prestige i att Nintendo Switch inte möts av samma öde som sin föregångare. Nintendos största interna spelstudio, Nintendo Entertainment Planning & Development, kan bara utveckla så många spel på en gång. För varje spel som Nintendo släpper till 3DS istället för Switch så går deras nya spelkonsol miste om ett försäljningsargument.

Jag har haft en särskild plats i mitt hjärta för Nintendos bärbara spelkonsoler sedan jag fick ett Game Boy Color i julklapp för nästan 20 år sedan – trots att mina föräldrar råkade köpa Pokémon Pinball istället för Pokémon Blue. En del av mig är oerhört nyfiken på hur en ny, bärbar Nintendo-konsol skulle se ut år 2017. Den delen är dock i minoritet. Den större delen av mig vill se Nintendo gå all-in på en spelkonsol som är på samma gång stationär och portabel. En spelkonsol som kan bli mer kapabel som en bärbar enhet med framtida konsolrevisioner. En spelkonsol som samlar alla Nintendos spel – gamla som nya – på ett ställe.

Hur gångbar Nintendo Switch faktiskt är som en bärbar spelkonsol kan vi ännu bara spekulera om, men vi behöver inte spekulera länge till. Den 3 mars är datumet då vi kan ta med oss en Nintendo Switch på bussen och ta reda på hur den lyckas. Jag kan knappt vänta.